Amsterdam Crusaders is de torenhoge favoriet voor de Tulip Bowl dit seizoen. De ploeg won alle tien reguliere competitiewedstrijden, met overmacht. Zondag wacht Lightning Leiden in de play-offs.

In de eerste speelronde lieten de Crusaders aan duidelijkheid niets te wensen over: met de 54-0-zege bij Lightning Leiden zette de ploeg, die al negentien keer de Tulip Bowl won, meteen zijn stempel op de competitie. In de tien reguliere competitiewedstrijden werd gemiddeld vijftig punten meer gescoord dan de tegenstander. Afgelopen weekend werd thuis nog maar eens met 76-0 gewonnen van de Flevo Phantoms.

Wat moet je dan nog als head coach zeggen tegen je ploeg als de play-offs eraan komen? “Ik heb die jongens duidelijk gemaakt dat we nog niets hebben. Het gaat nu pas beginnen,” zegt head coach Hassan Alebade. “Het ligt niet voor de hand dat we verliezen, maar als dat gebeurt, lig je er meteen uit. Dat brengen we wel echt onder de aandacht bij die jongens.”

Wat wil Alebade zien van zijn ploeg? “We richten ons helemaal op onszelf. Ik wil zien dat de plays die we spelen honderd procent worden uitgevoerd. Geen foutjes. Daar is geen ruimte voor. De play-offs zijn het podium om te laten zien waar we thuishoren.”

Alebade heeft geen zorgen richting de wedstrijd van zondag. “De meeste jongens zijn fit, er zijn ook wat jongens teruggekomen. Wat we meestal doen is dat we de eerste twee kwarten echt met de starters spelen, en als het goed gaat, rouleren we de tweede helft lekker door. Dan krijgen de rookies ook hun kans ervaring op te doen. Dat ging tegen Flevo ook goed. Iedereen kwam goed uit die wedstrijd. Dus ik denk eigenlijk dat we nu de meest complete selectie van dit seizoen hebben.”

In Leiden verloopt de voorbereiding minder rooskleurig. En zeker niet alleen vanwege het naderde onheil na de eerdere zeperd tegen de Crusaders. “We weten dat we de underdog zijn, daar hoeven we niet moeilijk over te doen,” stelt quarterback Dany Ortega. “Wij moeten gewoon zorgen dat we elke play meters maken. In de eerste wedstrijd was het te vaak three and out. Dat moet in elk geval beter.”

Maar dan de daadwerkelijke zorgen: Ortega is zelf verre van fit. Zijn enkel klapte zondag in de wedstrijd tegen Lelystad Commanders dubbel bij een tackle. “Ik ga kijken of het zondag lukt. Ik ga me hoe dan ook omkleden. Ik zal minder mobiliteit en meer pijn hebben dan normaal, maar het is niet anders.”

In tegenstelling tot de Crusaders, die een brede selectie hebben, moet Ortega puzzelen. Ook omdat een van zijn linebackers eveneens geblesseerd raakte in de slotfase tegen Lelystad. De spoeling is ook zonder de blessures erg dun in Leiden. “Onze beste spelers spelen dit seizoen in zowel de offense als de defense. Dat wordt zondag nog het grootste probleem: het zal veel energie kosten om de Crusaders af te stoppen. Het is de vraag hoelang we dat gaan volhouden.”

Natuurlijk stapt ook Lightning Leiden zondag het veld in Amsterdam op om te winnen. Maar Ortega hoopt ook dat zijn spelers veel van het duel opsteken. “Wij hebben ook jongens die bij het nationale team spelen. Daar spelen ze samen met die jongens van Cru, en zij willen naar datzelfde niveau groeien. Dan is het juist goed om tegen de Crusaders te spelen. Dit zijn de leerzame wedstrijden, alleen zo word je beter.”

Tekst: Mike van Damme