Lelystad Commanders opent het seizoen zondag net als vorig jaar tegen Arnhem Falcons. Destijds werd het een nipte overwinning (14-13) voor de Commanders in Lelystad. “Als het weer zo’n wedstrijd wordt, heb ik er meteen een paar grijze haren bij,” grapt hoofdcoach Michiel Veerkamp.

De Commanders waren vorig seizoen ook in de play-offs te sterk voor de Falcons, en boden in de Tulip Bowl zelfs lang goed partij tegen het ongenaakbaar geachte Amsterdam Crusaders, dat uiteindelijk toch met 37-7 won.

De basis staat dus wel in Lelystad, waar Veerkamp vier ‘niet bepalende’ spelers zag vertrekken, maar eveneens ook acht rookies zag komen. Daardoor heeft hij dit seizoen meer mogelijkheden dan afgelopen jaar. “De passing game blijft onze kracht. Met Carlo (Van Deventer, red.) en drie sterke receivers hebben we een van de beste combinaties van Nederland. Daarnaast hebben we ook nog drie goede runningbacks, dus onze running game mag je ook niet onderschatten.”

Dat klinkt veelbelovend, maar toch blijft Veerkamp voorzichtig met zijn doelstelling voor het seizoen. “We willen de play-offs halen,” stelt de hoofdcoach. “Dat is misschien een beetje zuinig na het bereiken van de Tulip Bowl, maar als je te hoge verwachtingen hebt, kan dat tegen je gaan werken. De play-offs halen is een realistische doelstelling voor dit seizoen. Alles meer dan dat, is mooi meegenomen.”

Wellicht dat hij iets voorzichtig is, omdat hij voorlopig op zichzelf is aangewezen wat de coaching betreft. Vorig seizoen had Veerkamp nog steun van defensive coordinator Stuart Imanuel, maar hij is vanwege privéomstandigheden gestopt.

“Het is sinds de Tulip Bowl continu rennen, maar daar verander je niets aan,” aldus Veerkamp. “Er zijn wat jeugdcoaches die daar waar mogelijk helpen, en ik heb een paar captains in het team zitten die me tijdens de trainingen ondersteunen. Ik hoop dat er nog verandering in deze situatie komt, maar het is moeilijk om goede coaches te vinden. We gaan dus roeien met de riemen die we hebben.”

De voorbereiding zelf verliep ook niet vlekkeloos. Door het slechte weer vielen een paar oefenwedstrijden in het water. Daardoor weet Veerkamp niet precies waar zijn ploeg staat. “We zijn niet getest. Dat is jammer, maar we kunnen grotendeels terugvallen op de basis van vorig jaar. En op de vrijgevallen posities was er tijdens de trainingen een goede competitie. Op basis daarvan besluiten we de 22 starters worden.”

Dit alles betekent niet dat de hoofdcoach niet uitkijkt naar het begin van het seizoen. “Afgaande op de trainingen, zijn we er klaar voor,” zegt hij stellig. “Dat moet ook tegen een ploeg als Arnhem. Het zal hard tegen hard gaan.”

Bekijk hieronder de previews van de andere teams: