Spelen tegen titelhouder Amsterdam Crusaders lijkt voor geen enkele ploeg een lekker begin, maar bij Flevo Phantoms zijn ze er eigenlijk wel blij mee. “Dan hebben we die gehad,” zegt hoofdcoach Ronald Callenbach, die net als vorig jaar een jonge ploeg onder zijn hoede heeft.

Vorig jaar gingen de Phantoms twee keer roemloos ten onder tegen de Crusaders. “Het voordeel is dat we ze dit seizoen maar één keer treffen, dat scheelt,” aldus Callenbach. “We gaan ons best doen en zien wel waar het schip strandt.”

In week twee wacht Lelystad Commanders, die andere ploeg die zich vorig seizoen voor de Tulip Bowl wist te plaatsen. Callenbach verwacht de andere ploeg uit Flevoland wel weerstand te kunnen bieden.

“We hebben een jonge ploeg die heel gedreven is. Ons doel is dan ook de play-offs te halen. Vorig jaar was puur een leerjaar, maar dat we eindigden op 2-8, zegt lang niet alles. We waren veel wedstrijden competitief, hadden ook zomaar vijf wedstrijden kunnen winnen.”

Vooral het gebrek aan ervaring brak de ploeg offensief op. “De defense stond goed, we kregen weinig punten tegen. Offensief gezien haalden we ook vaak de redzone, maar daarna stokte het. Vooral door eigen fouten en penalty’s. Dat was een gebrek aan ervaring. Daar hebben we aandacht aan besteed. Het is nu aan de jongens om aan te tonen dat ze stappen hebben gezet, al kun je die ervaring niet in slechts één seizoen opdoen. Het zal dus ook dit seizoen deels een leerjaar blijven.”

Callenbach heeft twee quarterbacks van achttien jaar tot zijn beschikking, van wie Martin Salomons zal starten. Met Sjoerd van der Meer heeft hij een ervaren jongen achter de hand. Die andere tiener, Tim Venema, is ‘echt een rookie-rookie’, aldus de hoofdcoach. “Hij komt uit het judo. Ik hoor goede dingen over hem, onze offensive coordinator probeert hem klaar te stomen. Hij zal ook af een toe een kwart gaan spelen.”

Het is de eerste weken een beetje doorkomen, en dat komt niet alleen door de sterkte van de tegenstanders. Net als bij andere clubs die geen kunstgras hebben viel de voorbereiding deels in het water. Daarnaast kampen enkele linemen met blessures en is Callenbach zelf ook tijdelijk uitgeschakeld door een knie-operatie. Jelte van Heuveln zal de honneurs als hoofdcoach de eerste twee wedstrijden waarnemen.

Hij verwacht dat zijn geblesseerde spelers en hijzelf halverwege maart, in de derde speelronde, weer volop van de partij zijn. “Dan zijn we op oorlogssterkte, maar ik verwacht dat we tegen Lelystad in week twee al goed tegenstand kunnen bieden. De ervaren jongens moeten opstaan, en de jonge gasten gaan ervoor. De spelers zelf hebben uitgesproken dat ze de play-offs willen halen, dus wat de ambities en het geloof betreft zit het goed.”

Bekijk hier de previews van de andere teams: